For the love of being governed, and staying that way

At least once in your career, it is helpful to reflect seriously about the place where the Law Society sends lawyers found guilty of misconduct and worthy of disbarment.  Call it your general deterrence inoculation.  Whatever it means to be a lawyer, this is what it means no longer to be one.

(la version française suit)

Bad lawyers

I’ve acted for lawyers accused of bad things.  Part of a defence lawyer’s credo is not to inquire into the truth in the abstract sense.  It can be a protective mechanism for the soul as much as it is a way of keeping a retainer, if the plea is “not guilty.”  In defending people presumed innocent, the oxygen we breathe is evidence.  Facts are either proven or not.  Professional discipline adheres to a civil standard, but the “balance of probabilities” test is modified by the necessity that the evidence has to be “clear, convincing and cogent.”  That is the zone defence lawyers must work with.  (Do not try this at home.)

But if you read a lot of Law Society discipline cases, you find out in most instances the facts are agreed.  One then has to wonder how each story could ever have happened.  I’m not talking about the digests in the Law Society Gazette, but the actual cases, which can be viewed on CanLII for both trial and appellate levels.  If you’ve ever wondered why lawyers have struggled for public favour, take a look at this list of findings, in one 2009 case involving one former member:

Revocation of licence imposed as penalty upon finding of professional misconduct involving five instances of engaging in frivolous, vexatious and abusive litigation; four instances of making intemperate or unsupported comments about members of the judiciary or opposing counsel; seven instances of failing to respond to communications from the Society; three instances of failing to account to clients; three instances of failing to honour a financial obligation to a client or former client; one instance of failing to honour a financial commitment to the Lawyers Professional Indemnity Company; one instance of failing to honour an escrow agreement; one instance of uttering a false and misleading document; one instance of bringing the administration of justice into disrepute by resiling from the terms of a settlement; one instance of acting in a conflict of interest; and one instance of engaging in sharp practice by having a Certificate of Action registered based on an order that X knew had been set aside.  Lawyer is ungovernable.

I sat next to this very same and once very accomplished lawyer, on a flight from Toronto to Ottawa about 15 years ago.  At that time, she was brimming with excitement over a case she had won in the Court of Appeal.  The story goes to show that capable people can and do jettison their professional and moral compass.  They prove one thing about the learning aspect of professionalism: as lawyers, our talent both enhances and strains our ethics.

Lawyer Jail

“Lawyer jail” – the place the Law Society can send you for being bad.  Bad can take many forms.  Bad as in doing the wrong thing.  Bad as the opposite of doing things well.  Bad, even in the way Mae West was bad (“When I’m good, I’m very good. When I’m bad, I’m better”), if your accomplice is a client and don’t send him or her out for independent legal advice.  (I haven’t quite figured out the hip-hop meaning of the word, and I’m not optimistic that I will.)  But what kind of place is it that is reserved for bad lawyers?

Paradoxically, the ultimate sentence of disbarment is an act of manumission – guilty lawyers are set free as “ungovernable.”  The innocent cling to and defend the status of being “governed.”  In some quarters, it is thought that the sentence of being permitted to surrender the licence leave the door open to reinstatement, at least more than outright revocation of the licence.  The logic in this area of law is certainly peppered with its Alice in Wonderland moments.  Were it not for this, it would be easy to see lawyers’ discipline process for what it is: a rather simplified hybrid of civil and criminal process.

Consequences in civil and criminal process are prospective.  Either a liable defendant pays damages or a guilty accused pays a fine or gives up his liberty.  In contrast, disbarment is an erasure of past life and accomplishment.  The disbarred lawyer is freed to do whatever non-lawyers are permitted to do, and no longer suffers the ethical constraints of the legal profession.  But all those years of undergrad and law school, putting up with the toils of articling and junioring – they vanish with the stroke of a pen.  In this sense, lawyer jail is existential, not a place of punishment but of non-being.

~  ~  ~

Avez-vous jamais réfléchi à l’endroit où le Barreau envoie des avocats coupables d’inconduite et dignes de radiation?  Si vous avez des crise d’identité de ce que c’est qu’un avocat, imaginez ce que c’est de ne plus en être.

Les Mauvais avocats

J’ai agi pour les avocats accusés de mauvaises choses. Le credo d’un avocat de la défense nous dit de ne pas enquêter sur la vérité dans le sens abstrait. Il peut être un mécanisme de protection pour la santé de l’âme autant que c’est une façon de garder un dossier. En défendant les personnes présumées innocentes, l’oxygène que nous respirons est la loi de la preuve. Les faits sont soit prouvé ou non, à un fardeau de la preuve civile, soit de la preuve claire et convaincante.  (Mais il faut éviter ce zone dans votre carrière – à ne pas essayer chez vous.)

Mais si vous lisez beaucoup de jugements de discipline du Barreau, vous trouverez que dans la plupart des cas, les faits sont non contestés. On a alors à se demander comment chaque histoire pourrait jamais avoir eu lieu. Je ne parle pas au sujet des sommaires dans la Gazette du Barreau, mais les arrêts complèts, ce qui peuvent être lus sur CanLII en première instance et en appel. Si vous avez déjà demandé pourquoi les avocats ont lutté pour obtenir les faveurs du public, jetez un œil à cette liste des résultats, dans un arrêt de 2009 impliquant un ancien membre:

[traduction] Révocation de la licence imposée à titre de pénalité lors de la découverte d’une faute professionnelle impliquant cinq instances de s’engager dans les propos de litiges frivoles, vexatoires ou abusives; quatre cas de faire des commentaires immodérés ou non pris en charge sur les membres de la magistrature ou l’avocat adverse; sept instances de ne pas avoir répondu aux communications du Barreau; trois cas de défaut de rendre compte à ses clients; trois cas de défaut de l’honneur d’une obligation financière d’un client ou ancien client; une instance de ne pas honorer un engagement financier à Law Pro …[etc] …  L’avocat est ingouvernable.

Je me suis assis à côté de cet avocat, sur un vol de Toronto à Ottawa il y a 15 ans.  Elle était heureuse, d’avoir gagné une cause à la Cour d’appel.  Qui sait à quelle moment depuis ce temps elle a perdu sa boussole professionnelle?  Ceux qui pratiquent assez longtemps connaissent au moins un ancien praticien comme celui-ci. Ils prouvent une chose au sujet de l’apprentissage de professionnalisme: en tant que juristes, notre talent à la fois valorise notre éthique et la met en péril.

La Prison de l’avocat

“La prison de l’avocat” – le lieu où le Barreau peut vous envoyer pour avoir été mauvais. « Mauvais » peut prendre plusieurs formes.  Paradoxalement, la radiation est un acte de manumission – les avocats coupables sont mis en liberté sous l’étiquette, « Ingouvernables ».  Les innocents s’accrochent à défendre le statut d’être « gouvernés ».  Dans certains milieux, on pense que la phrase d’être « autorisée à remettre le permis » laisse la porte ouverte à la réintégration. La logique dans ce domaine du droit peut sembler bizarre.  Au fond, le processus de la discipline des avocats doit être vu pour ce qu’il est: un hybride plutôt simplifiée de procédure civile et pénale.

Les conséquences dans le processus civil et pénal sont de nature prospective. Soit un défendeur responsable en jugement civil paie des dommages-intérêts, ou le coupable criminel verse de l’argent pour une amende ou perd sa liberté pendant des années. En revanche, la radiation par le Barreau est un effacement de la vie passée. L’avocat radié est libéré pour faire tout ce que les non-avocats sont autorisés à faire, et ne souffre plus des contraintes éthiques de la profession juridique.

Mais toutes ces années de l’école de premier cycle et du droit, mise en place avec les travails de stage – ils disparaissent subitement. En ce sens, la prison de l’avocat est existentielle, et non pas un lieu de punition, mais du non-être.

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