RIM’s Lesson for Law

The resignation of the CEO of an embattled public company, despite the predicted stock market bounce, is never good news.  When you have two, who share the post, and both resign simultaneously, you have double the trouble.

(la version française suit.)

By announcing their resignation on a Sunday, they followed the traditional wisdom of trying to bury bad news during the weekend news cycle.  Even in this, they got their own market wrong, and the recovery of RIM’s shares evaporated before Monday afternoon.  In the new media, news never sleeps.  Indeed, people absorb news better on weekends.  More than any product improvement, the Canadian tech giant’s ability to get this side of the economy right will determine its fate.

One cannot but see the similarities with our profession.  In law, Susskind’s prophecy of the law turning into a commodity market has largely come true.  (See the excellent blogpost by Jennifer Brown of January 24 in “Futurist tells in-house to rethink service delivery.”)  Instead of creating and shaping the legal market, we have allowed the market to shape us.  In the race to compete for a skeptical market’s attention, new lawyers are clamouring for practical training and old lawyers question whether law schools really train lawyers at all.  You hear both generations saying third-year courses on international development and other “academic” pursuits won’t be of any use in family court or on closing day.

Yet both generations of lawyers must learn from the decline of RIM as a study in economic misreading.  For years, RIM promised us a better and more secure product, and has delivered it.  Occasional service lapses were well-publicized, but that was never the real story.  You only have to read the message boards about fixing iPhone and Android glitches to know that phone users put up with all kinds of service problems.  Some have commented that RIM was late in embracing the consumer smart-phone market, but there is more to it than that.  The company with the forbidden fruit as its logo promised us a better life.  In times when the classical economic dismissal of marketing has been turned on end, and marketing is the economy, people chased the dream and left the product behind.

Creating better-trained conveyancers or drafters of “whereas” clauses for factory law firms will only steer more of us into the zone between semi-professionals and white-collar workers.  Lawyers are now coming out of law schools trained to make the world a better place, to export Canadian democratic values to a war-torn world, and to resolve conflict in our inner-cities. Take, for example, Transparency International, an anti-corruption vehicle in which Canadian lawyers have led the way.  Preserving the Canadian economy and way of life will, in the long run, be as much about exporting the rule of law, as the development of any single industrial sector.  Mentorship must be a two-way street.  If our profession does not learn from our new lawyers and dismisses the skills they bring, our entire profession will be left behind.  Another profession promising a better way to run the world will take its place.

~   ~   ~

La démission du PDG, malgré le rebond prédit des marchés boursiers, n’est jamais de bonnes nouvelles. Lorsque vous en avez deux qui partagent le poste, et les deux démissionnent simultanément, vous avez le double de la difficulté.

En annonçant leur démission à dimanche, ils ont suivi la sagesse traditionnelle de tenter d’enterrer les mauvaises nouvelles au cours du cycle des nouvelles du week-end. Sauf, même en cela, ils ont mal lu leur propre marché. Dans les nouveaux médias, les nouvelles ne dorment jamais. En effet, les gens absorbent des nouvelles plus durant le week-end que durant la semaine. Plus que toute amélioration des produits, la capacité du géant canadien de comprendre de ce côté de l’économie va déterminer son destin.

On ne peut que voir les similitudes avec notre profession. En droit, la prophétie du prof. Susskind du droit se transformant en un marché des matières premières a largement concrétisée. Plutôt que de créer et de façonner le marché légal, nous avons permis au marché de nous façonner. En réponse, les nouveaux avocats réclament des formations pratiques et les avocats expérimentés demandent à quoi servent les écoles de droit.  Vous entendez deux générations disant que les cours de troisième année sur le développement international et d’autres activités scolaires ne seront pas utiles. Pourtant, les deux doivent être tort, si l’on considère le déclin de RIM comme une étude de mauvaise interprétation économique. Pendant des années, RIM nous a promis un meilleur produit: c’est cela. Au même temps, la société avec le fruit défendu dan son logo nous a promis une vie meilleure. Les gens ont chassé les rêves et ont laissé le produit.

Créer des avocats mieux formés pour les cabinets d’avocats d’usine ne fera que nous orienter plus dans la zone entre les semi-professionnels et des cols blancs. Les avocats de notre âge sortent des écoles de droit formés pour faire du monde un meilleur endroit, pour exporter les valeurs démocratiques canadiennes à un monde déchiré par la guerre, et pour résoudre les conflits dans nos centres-villes. Le mentorat doit être une voie à deux sens. Si notre profession refuse d’apprendre de nos nouveaux avocats et révoque les compétences qu’ils apportent, notre profession toute entière sera remplacée par une autre profession qui promet une meilleure façon de régler le monde.

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