The Litigation Pendulum – One explanation for lots of motions

In its place now gleams the portico of the Toronto opera house.  The original home of the Commercial List of the Ontario Court (General Division) was a courtroom on the second floor of a near-condemned “145 Queen Street West.”

(la version française suit)

As junior lawyer, this was my home away from home for one memorable fortnight in the mid-1990’s.  Each day I faced a different motion, every motion in the same case, brought by the same opponent.  Each day, for ten juridical days, I returned to the office to find a new notice of motion returnable the following morning from his office on the fax machine.  He lost every single motion.

This blog post explains the significance of the “litigation pendulum,” if you, too, happen to find yourself on the receiving end of a series of motions or applications, or if you find yourself instructed to be on the giving end.

In my case, some days of calm ensued, and then I received a call from the senior list judge, with my opponent already conferenced in.  “Why can’t you confer and sort out your differences with Mr. X?” the judge asked me.  I replied, saying ten victories as a respondent to Mr. X’s ten motions meant I have actually accomplished nothing for my client, and my client has spent a lot of money.  Until Mr. X gives me time to figure out what I can do for my client, we can’t talk.  It was not the answer the judge expected, and his lecture petered out.

In actual fact, I had accomplished a lot.  With nothing left in the arsenal, Mr. X putted the case around for some time and gave my client time to re-establish himself from the failed business relationship that gave rise to the litigation.

With court notice periods and filing procedures the way they are today, it would now be hard for anyone to wage this type of motion campaign in such a concentrated period of time.  Nevertheless, a lot of commercial litigation remains a scorched-earth process, with lawyers’ personalities, procedures and costs often gaining precedence over the underlying dispute.  What few judges are able to fathom, and few counsel are still around to explain, is that there is method to the madness.  Or, at least, there once was.

My office mentor once explained this dominant process within commercial and family litigation as the litigation pendulum.  One hardly sees it in personal injury or other insurance litigation. The distinguishing feature is that commercial or family litigation is a competition. In contrast, insurance litigation is about one party pursuing the other and the other seeking to escape.

Whether it be control over a business, accounting over a dissolved entity, or custody of children, commercial litigation and family law tend to be about making the pendulum swing your way enough times that it eventually gets stuck there.  Where the parties’ main goal is to wrest control over assets or bodies, it is natural for both sides to feel aggrieved by the other’s conduct.  This dynamic results in the sides taking it out on each other through the proxy of litigation counsel.  In my case with Mr. X, he kept trying to force the pendulum to swing his client’s way.  But, in the end, it was stuck in my client’s end.

It is for another day, to talk about the merits of aggressive procedural litigation.  Like it or not, it is part of a litigation toolkit which we have inherited from a generation of lawyers who knew of no other way to serve their clients’ interests.  Here, the point is to recognize why your opponent may be “motioning you to death” or why you have been instructed by a senior lawyer to do it yourself.  Once you figure out the why, you can then map out a fight-or-flight strategy to serve your client’s interests.  What is more, once you understand that this is a process (for better or for worse), you can then help both your opponent and yourself from making it an uncivil battle.

And yes, in case you were wondering, after the ten motions, Mr. X and I became good friends.  Once he realized I had figured out what he was doing, it was hard for either of us to keep a straight face.

~  ~  ~

Désormais, c’est le portique de l’Opéra de Toronto. Mais à l’époque, l’on se trouvait au « Palais de justice » de la Cour de l’Ontario (division générale), un bâtiment quasi-condamné au 145, rue Queen Ouest.

Comme avocat junior, j’y presqu’habitais pendant une quinzaine de jours mémorables dans le milieu des années 1990. Chaque jour, j’ai fait face à une motion différente, chaque requête dans la même affaire, apporté par le même adversaire. Chaque jour, pendant dix jours juridiques, je suis retourné au bureau pour trouver un nouvel avis de motion pour le lendemain matin de son bureau sur le télécopieur. Il a perdu tous les motions.

Ce blog explique la signification de la « pendule contentieux », si vous aussi arrivez à vous retrouver au bout de réception d’une série de motions, ou si vous vous trouvez instruit de lancer une telle série.

Dans mon cas, quelques jours de calme s’ensuivit, et puis j’ai reçu un appel du juge senior, avec mon adversaire déjà au fil. « Pourquoi vous ne conférez pas et ne gérez pas vos différences avec Me X? » le juge m’a demandé. Je lui ai répondu, en disant: dix victoires en tant qu’intimé à dix motions que Me X a signifié.  Je n’ai rien accompli pour mon client, et mon client a déjà dépensé beaucoup d’argent. Jusqu’à ce que Me X me donne du temps de comprendre ce que je peux faire pour mon client, nous ne pouvons pas parler. Ce n’était pas la réponse que le juge a prévue, et la petit conférence s’est terminée vite.

En réalité, j’ai eu beaucoup accompli. N’ayant plus rien dans l’arsenal, Me X a perdu de vitesse.  Le manque d’activité après ce temps là a donné du temps à client pour se rétablir.

Il serait maintenant difficile pour un avocat comme Me X  de mener ce type de campagne de motions dans une telle période concentrée. Néanmoins, beaucoup de litiges commerciaux restent des processus de la terre brûlée.  Les conflits entre avocats, les procédures et les coûts souvent gagnent la priorité sur le différend sous-jacent. Ce que quelques très peu de juges et d’avocats sont capables de comprendre ou expliquer, c’est qu’il y a de la méthode à la folie.

Mon mentor au cabinet m’a une fois expliqué ce processus dominant au sein de litiges commerciaux et de litige de la famille comme « le pendule du litige. »  La particularité est que les litiges commerciaux ou familiaux est une compétition.

Que ce soit le contrôle d’une entreprise, la comptabilité d’une entité dissoute, ou la garde d’enfants, dans les litiges commerciaux et du droit de la famille, l’objectif des parties principales est d’arracher le contrôle.  Il est donc facile à comprendre que les deux parties se sentent lésés par la conduite de l’autre. Dans mon dossier avec Me X, il a continué à essayer de forcer le pendule vers le côté de son client. Mais, à la fin, il était coincé dans la direction de mon client.

Qu’on le veuille ou non, le litige procédural et agressif fait partie d’une trousse de compétences dont nous avons hérité d’une génération d’avocats qui ne connaissait aucun autre moyen de défendre les intérêts de leurs clients. Ici, il vous faut reconnaître pourquoi votre adversaire pourrait avoir lancé une série de motions, ou pourquoi vous avez été instruit par un avocat chevronné d’en lancer vous-même. Une fois que vous avez compris ce pourquoi, vous pouvez ensuite définir une stratégie de lutte ou de vol pour servir les intérêts de votre client. Et ensuite vous pouvez lutter sans être incivil.

Et oui, après les dix motions, Me X et moi nous sommes devenus de bons amis.  Enfin, la compréhension améliore tout.

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Comments

  1. Lee,

    I thought your post on the litigation pendulum was well written and quite humorous.

    It is also very informative. As a family law lawyer I had never thought of family law litigation as being similar to commercial litigation.

    Interesting food for thought.

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