Do more than save articling – reinvent the lawyer

During the 1990’s, corporate clients wanted law firms to employ more junior lawyers to complete their work at lower hourly rates.  During the first decade of this century, the same clients started telling firms not to use them on their files.

(la version française suit)

The actual demand for legal services is as vibrant as ever.  There is simply less demand for new lawyers and junior partners.  The lack of forward thinking is directly that of management consultants and accountants who, post-Enron, have brainwashed corporations into believing law is a commodity instead of a competitive advantage.  Down the road, there may be a true shortage in experienced lawyers resulting from a partially “lost” generation.  Prior to Enron, our profession was at least given the status of necessary evil.  Before that, there was once a proud and subjective “We have a better lawyer than you” mentality in corporate culture.  Not any more.  However, our profession, too, has been asleep at the switch.  Instead of strategizing methods of providing value to the market for law, we have blindly followed it.  In so doing, the profession has jettisoned juniors and articling, and deeds speak louder than words.

This blog’s recent post on the articling crisis, The Economics of Articling, Our Titanic, exposed the divergence between the market’s perspective and that of academia. The market for articling students is one of demand for students, driven by recruitment requirements.  On the other hand, academia depends on the ability of law students to become lawyers. In between, the professional regulator requires new entrants to complete a period of practical training known as articles. Academia thus sees the articling crisis in terms of supply, because articling is part of the professional matriculation package law schools sell to undergraduates.  Without articling, the value of law degrees plummets.

What is further missing from the piece is the connection between the articling crisis and discriminatory market forces at play beyond the cyclical nature of the recessionary economy.  Clients of law firms traditionally discriminated against young lawyers.  That bias is back, for the foreseeable future.

The November 19, 2011, New York Times, reported corporate clients are instructing law firms not to employ junior lawyers on their matters.  Or, at least, they are telling law firms they will not be paying for junior lawyers’ time, which they consider to be on-the-job training.  In the U.S., first-year lawyers are the equivalent to our articling students.  As with many market trends, the popular press got hold of the story when changes in the law business have already been in play for years.  This means that the labour market for experienced lawyers is rather strong, with lateral movements occurring frequently.  Firms are poaching talent from one another, and it is the middle-level lawyers who have abandoned the “golden rice bowl” model of staying with the same law firm from articling to retirement.  Because of the pressures against the recruitment and retention of entry-level lawyers due to complaints about practical lawyer training, the cornerstone of that training is itself in peril.

Note, however, that the commoditization of legal services at the heart of this problem comes from a market that does not value the legal academy.  Corporate advisors among accountants and management consultants, who receive training in glorified trade schools, will never understand.  Legal fees are a line item on the cost side, but the value of the leveraged acquisition or the successful lawsuit are not connected with the law firm which made it happen.  The challenge facing both the academy and the profession is that of reinventing the new lawyer in a way that preserves law’s competitive advantage.  That advantage we get from the academic nature of the law degree – we are leaders, not just mechanics.

The Canadian legal profession’s sluggishness in adapting to the market also means, however, that the sector most affected by these client demands is not that of junior lawyers, but students.  The significance of this pressure on new entrants is that we are witnessing structural changes to the legal services market.  This means that those who are hoping for the articling crisis to end when the Canadian economy rebounds are simply waiting for the wrong bus.  We must do more than save articling, because there is more at stake than articling.  About every 50 years, the Canadian legal profession has it in itself to ask what are the orthodoxies which hold it back, and do something about them.  Now that time has come again. We must start with a blank page and consider what we, and the public we serve, expect lawyers to be.

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Durant les années 1990, les entreprises voulaient que leurs cabinets d’avocats emploient des avocats juniors pour effectuer le travail à bas tarifs horaires. Durant la première décennie de ce siècle, les mêmes clients instruisent les mêmes cabinets de ne pas les employer.

Le marché de services juridiques est plus vivante que jamais. En conséquence, les avocats chevronnés sont plus occupés que jamais, et les nouveaux avocats et des associés juniors sont évincés. Le manque de réflexion prospective est directement celle des consultants en gestion et des comptables qui, post-Enron, ont endoctriné les sociétés dans la croyance que la loi est une marchandise. Avant d’Enron, notre profession a été au moins reçu le statut de mal nécessaire. Cependant, notre profession a été endormie aux commandes. Au lieu d’élaborer des stratégies de méthodes de fournir la valeur au marché de la loi, nous avons suivi le marché aveuglément.

L’article de ce blog sur la crise du stage, the Economics of Articling, a exposé les divergences entre la perspective du marché et celle du monde universitaire. Le marché pour les stagiaires est l’une de la demande pour les étudiants, poussés par les exigences de recrutement. D’autre part, des universités repose sur la capacité des étudiants en droit pour devenir avocat. Dans l’intervalle, le régulateur professionnel requiert de nouveaux entrants pour compléter une période de formation pratique. L’académie voit ainsi la crise du stage en termes d’approvisionnement, car le stage est une partie de l’immatriculation des écoles professionnelles à vendre aux étudiants de premier cycle.

Ce qui est encore absent de l’histoire est le lien entre la crise de stage et les forces du marché discriminatoires en jeu au-delà de l’économie de récession.

Le New York Times du 19 novembre 2011 a rapporté que les entreprises demandent à leur cabinets d’avocats de ne plus employer de jeunes avocats sur leurs dossiers. Ou, du moins, ils disent des cabinets d’avocats ne seront pas payés pour le temps des avocats juniors. Comme avec la plupart des tendances du marché, la presse populaire a mis la main sur l’histoire lorsque des changements dans le droit des affaires ont déjà été en jeu pendant des années. Cela signifie que le marché du travail pour les avocats est assez forte, avec des mouvements latéraux se produisent fréquemment.

Notez, cependant, que la banalisation des services juridiques au cœur de ce problème vient d’un marché qui ne voit pas la valeur de l’académie juridique. Les comptables et les consultants en gestion, qui reçoivent une formation dans les écoles de commerce glorifié, ne comprendront jamais. Le défi à relever à la fois l’académie et la profession est celui de réinventer le nouvel avocat d’une manière qui préserve l’avantage concurrentiel des juristes. Cet avantage que nous recevons de la nature académique du diplôme de droit – que nous sommes leaders, et pas seulement les mécaniques.

Cependant l’atonie de la profession juridique canadienne dans l’adaptation au marché signifie aussi que le secteur le plus affecté par ces exigences de la clientèle n’est pas celle des avocats juniors, mais les étudiants. L’importance de cette pression sur les nouveaux entrants, c’est que nous assistons à des changements structurels sur le marché des services juridiques. Cela signifie que ceux qui espèrent pour la fin de la crise de stage avec la reprise de l’économie canadienne sont simplement en attente pour le mauvais bus. Nous devons faire plus que sauver le stage, parce qu’il y a plus en jeu que ça.Tous les 50 ans, la profession juridique canadienne se défie à se demander quels sont les orthodoxies qui la retardent, et fait quelque chose. Maintenant le temps est-il revenu. Nous devons commencer avec une page blanche et d’envisager ce que nous, et le public que nous servons, envisageons et envisagent être les avocats.

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